Para una organización pionera en el suprarreciclaje de alimentos, la flexibilidad es esencial

Mientras Renewal Mill se expande por todo el país, su cofundadora Caroline Cotto siempre tiene un lugar tranquilo para trabajar en WeWork

Caroline Cotto, cofundadora y directora de operaciones de Renewal Mill, en WeWork 2201 Broadway, Oakland, CA. Fotografías y video de Twenty Twenty Studios.

Las formas en que trabajamos han cambiado radicalmente. Las personas ya no buscan solo el equilibrio entre la vida profesional y personal; también necesitan poder elegir cuándo, dónde y cómo trabajar. Quieren tener la libertad de establecer sus propios horarios, trabajar de la manera que consideran correcta y estar en un espacio que se adapte a sus necesidades únicas. El modelo estándar, de nueve de la mañana a cinco de la tarde, quedó en el pasado. En Todas las formas en que trabajamos, los miembros de WeWork comparten cómo están reinventando su vida profesional y prosperando en este nuevo mundo laboral.

La pasión de Caroline Cotto por la industria alimentaria comenzó hace muchos años. Durante su juventud en Cape Cod, Massachusetts, pasaba el tiempo ayudando a sus padres en la heladería familiar, Sweet Caroline’s. 

Durante la universidad, estudió la intersección entre las cadenas de suministro de alimentos y la nutrición, y trabajó en la iniciativa Let’s Move de la ex primera dama Michelle Obama para reducir la obesidad infantil. Después de graduarse, estudió en el extranjero desarrollo internacional a través de una perspectiva nutricional. Comenzó a explorar la conexión entre los desechos de alimentos y el cambio climático y, después de trabajar en una granja de permacultura en Italia, asistió a una conferencia organizada por ReFED, una organización nacional sin fines de lucro que trabaja para detener la pérdida y el desecho de alimentos. 

“Comencé a sumergirme en el problema de los desechos de alimentos y el impacto ambiental más grande”, explica Cotto. Ese interés la llevó en 2018 a Farm to Fork, una aceleradora de alimentos y tecnología en Minnesota. Allí conoció a Claire Schlemme, y ambas descubrieron rápidamente que compartían la pasión por reducir el desecho de alimentos. Juntas, son cofundadoras de Renewal Mill, una organización que suprarrecicla subproductos de alimentos en nuevos ingredientes para combatir el cambio climático y la pérdida de comida. 

Muestra de los productos de Renewal Mill.

Schlemme, directora general de Renewal Mill, es una antigua propietaria de un bar de jugos que vio de primera mano la cantidad de pulpa de fruta y verdura que se desperdicia cada día. Estos tipos de productos descartados, cuando se calculan a nivel mundial, representan entre el 8 y el 10 % de las emisiones de gases de efecto invernadero.

Para combatir tanto los desechos como el cambio climático, Schlemme desarrolló una forma de procesar esos descartes y transformarlos en cosas como harina para hornear sin gluten, harina de leche de avena con alto contenido proteico y mezclas para hornear deliciosos dulces como brownies y galletas de azúcar. En 2016, convirtió sus experimentos en Renewal Mill. Y, en 2018, no mucho después de conocer a Cotto, la invitó a unirse a la empresa como cofundadora y ayudar a recaudar su primera ronda de financiación. 

Para Cotto, Renewal Mill le permitió combinar su pasión de toda la vida por la comida y la nutrición con su experiencia en tecnología. “Había visto cómo el sistema preparaba a las personas para el fracaso nutricional y cómo el sistema alimentario en su conjunto es un factor muy importante para el cambio climático”, comenta.

Innovar para reducir los desechos de alimentos

Desde entonces, Cotto y Schlemme han formado parte de la vanguardia de los desechos de alimentos, trabajando en varios frentes. El primero es el abastecimiento y la producción de sus ingredientes y mezclas suprarrecicladas de consumo inmediato. Es un proceso complicado, porque los posibles subproductos deben cumplir primero con las normas de valor nutricional de Renewal Mill y la ética de la cadena de suministro

“Hay muchos subproductos que se pueden suprarreciclar, pero no tienen muchos beneficios desde una perspectiva nutricional”, explica Cotto.

Renewal Mill también suministra ingredientes a otras empresas. Sus harinas libres de granos, por ejemplo, se utilizan actualmente en alimentos envasados como la salsa caliente Tia Lupita, las papas fritas veganas de Pulp Pantry, la entrega de comida de Square Baby y el helado de Salt & Straw. Renewal Mill también se asocia con galletas de marca compartida y especias de un solo origen.  

Lo que me sigue atrayendo de WeWork es la flexibilidad y confiabilidad en diferentes ciudades.

Caroline Cotto, cofundadora y directora de operaciones de Renewal Mill

Además de las ventas y las asociaciones, la educación pública sobre el desecho de alimentos y la comida suprarreciclada es una parte considerable del trabajo de Cotto. Ella y Schlemme dan charlas en escuelas y organizaciones locales. También ayudaron a fundar la Upcycled Food Association (UFA), cuyo objetivo es cambiar el sistema alimentario en su conjunto para ayudar a evitar la generación de desechos. La UFA comenzó en 2019 con unos ocho miembros y, desde entonces, ya tiene casi 200. 

En junio de 2021, la asociación lanzó un programa de certificación de alimentos suprarreciclados y Renewal Mill fue uno de los primeros integrantes en recibir la certificación. Según Cotto, se prevé que las marcas con certificación UFA evitarán que se desperdicien más de 788 millones de libras de alimentos solo este año. Para ella, es este tipo de cambio colectivo el que la inspira a perseguir la misión de Renewal Mill. 

Encontrar el espacio para crecer en WeWork

A lo largo de la trayectoria de Cotto y Schlemme, WeWork las ha ayudado a mantenerse ágiles a medida que crecían. Su primera experiencia en WeWork fue en 2020, como parte de WeWork Food Labs, un acelerador para bienes de consumo inmediato. En 2021, Cotto comenzó a utilizar WeWork On Demand para poder trabajar desde un espacio de trabajo fiable en su ciudad natal, Oakland, CA, y siempre que viajara. 

“Cada vez que entro en un edificio de WeWork, sé que tendrá wifi confiable, lugares tranquilos para hablar, bebidas y protocolos de seguridad”, dice Cotto. “Eran factores importantes para mí durante la pandemia, cuando la mayoría de las cafeterías estaban cerradas a los clientes, y ahora incluso cuando la pandemia comienza a menguar. Es difícil entrar en una cafetería y tener la garantía de que habrá un enchufe para cargar la computadora y tranquilidad para poder hablar”.

A medida que Renewal Mill se expande, Cotto se reúne frecuentemente con socios y vendedores de bienes de consumo que distribuyen los productos de la empresa en Nueva York, Los Ángeles y otras ciudades. A partir de junio, la marca tendrá distribución nacional cuando llegue a las estanterías de los mercados de Whole Foods en todo Estados Unidos. Tener acceso a WeWork donde sea que vaya Cotto ha sido clave para el crecimiento del negocio.

“Lo que me sigue atrayendo a WeWork es la flexibilidad y confiabilidad en diferentes ciudades”, comenta. Además, Cotto agrega que ha disfrutado de la comunidad que surgió de su experiencia en Food Labs, que desde entonces ha continuado en línea. 

“Una cosa es cambiar los corazones y las mentes de forma individual”, dice. “Pero algo muy diferente es crear un movimiento que realmente tenga un impacto”. El negocio afirma que este año ha evitado que se generen un millón de libras de emisiones de carbono provenientes de los desechos de alimentos. 

“Ese es nuestro objetivo aquí en Renewal Mill: ¿cómo podemos ayudar a crear un movimiento de alimentos suprarreciclados para revitalizar el sistema alimentario y priorizar estos asuntos?”, comenta Cotto. “Creamos postres deliciosos. Pero si las personas van a comer una galleta de todos modos, mejor sería que comieran una versión más saludable. Y eso es un paso en la dirección correcta”.

Anna Dimond es escritora, editora y productora de contenido. Vive en Los Ángeles y en Cape Cod, MA. Escribe sobre la vida al aire libre, la cultura, los negocios y la política para The Washington Post, ESPN y Red Bull, entre otros.

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